Vào ngày 23 tháng 12, Tiến sĩ Benjamin Rush, một người bạn của tướng Washington đến trại lính thăm Washington. Vừa vào đến cửa đã thấy tướng quân với vẻ mặt buồn bã ngồi bên bàn, tay cầm bút lông và viết liên tục điều gì đó lên tờ giấy một cách say mê. Tiến sĩ cầm nó lên và thấy trên đó ghi: “Victory or death” – tạm dịch: ‘Chiến thắng hay cái chết’.

>> Xem trọn bộ Huyền sử về Washington

Thời kỳ đen tối nhất

Cuối tháng 12 năm 1776, Lục quân Lục địa tiến đến New Jersey bên sông Delaware thuộc biên giới gần Pennsylvania. Ngay khi trên đường đến Princeton, Washington đã ra lệnh cho binh lính của mình, trong vòng bốn hoặc năm ngày phải thu thập được đủ số tàu để vượt sông.

Tại New Jersey, rất nhiều người ủng hộ cuộc cách mạng của quân Lục địa nên đã rời New Jersey, đi cùng với cuộc rút lui của Lục quân Lục địa để vượt sông sang Pennsylvania. Họ đưa cả gia đình con cái cùng tất cả đồ đạc chất lên xe ngựa, sau đó là gia súc trong nhà buộc phía sau di chuyển theo đoàn quân. Những người vợ lo lắng không biết sẽ ở đâu sau khi vượt sông, cùng với sự tiếc nuối vì phải rời bỏ căn nhà ấm cúng với bao nhiêu kỷ niệm. Rất nhiều người đã không kìm được nước mắt, với họ đây quả là một cuộc chia ly đáng buồn.

Vào thời điểm đó, Charles Peel – một người lính trong Quân đoàn Pennsylvania, trước khi nhập ngũ anh là một họa sĩ, Charles Peel đã vẽ chân dung George Washington vào đầu những năm 1770. Chân dung George Washington mặc bộ quân phục màu đỏ của quân đội lục địa, đầu đội mũ, trên cổ đeo trang sức bạc một tay đút vào giữa ngực. Bức tranh toát lên khuôn mặt trẻ trung, thanh lịch cùng với sự điềm tĩnh trang trọng và nụ cười bẽn lẽn trên khuôn mặt Washington. Charles Peel là người đã để lại bức chân dung duy nhất về Washington thời còn trẻ.

Bức tranh vẽ năm 1772 của Peal mô tả Washington trong cấp bậc đại tá của Trung đoàn Virginia. Đây là chân dung xưa nhất của Washington mà người ta biết đến (Nguồn: Wikipedia)

Sau khi chiến tranh nổ ra, Peel cũng như bao thanh niên thời ấy với lòng yêu nước, yêu tự do, anh đã xin gia nhập quân đội. Bên dòng sông Delaware, Charles Peel đã quan sát toàn bộ quá trình Quân đội Lục địa vượt sông. Người họa sĩ nhạy cảm đã mô tả trong cuốn nhật ký của mình rằng đây là một tình huống bi thảm mà anh chưa từng thấy trong đời. Một đoàn người cùng ngựa và vũ khí, hành lý nặng nhọc vật lộn để tiến về phía trước bên dòng sông trong thời tiết khắc nghiệt gió lạnh và mưa. Binh lính có người bị thương quấn đầu, đeo băng, máu chảy ra từ băng, có người đi chân trần giẫm lên nền đất lầy lội lạnh lẽo, bàn chân lạnh đến mức những vết nứt trên đó cũng rướm máu.

Ban đêm, những người lính chỉ có thể dùng các nhành cây khô đốt lên để sưởi, những con thuyền cập bến này rồi lại tiếp tục di chuyển, cảnh tượng này vẫn lặng lẽ ngày đêm tiếp diễn. Một hôm, Peel nghe thấy tiếng ai đó chạy về phía mình gọi tên anh trong số những người lính đang băng qua sông. Phía xa là một người lính đen nhẻm đầu bù tóc rối, trên người không có áo ấm, anh ta đắp một chiếc chăn vừa bẩn, vừa rách chạy lại và gọi tên Peel một cách háo hức. Người họa sĩ sững sờ hồi lâu mới có thể nhận ra, giọng nói kia chính là anh ruột của mình. Cũng chính tình huống này đã để lại cho họa sĩ ấn tượng sâu sắc về chuyến đi.

Thời gian sau đó, Charles Peel đã vẽ một bức chân dung khác về tướng Washington. Bức chân dung này anh vẽ Washington với bộ quân phục Lục quân cùng với một thanh kiếm toát lên phong thái rất điềm tĩnh và lịch sự như tính cách ngoài đời thật của ông vậy. Chỉ là khuôn mặt hơi tròn như lúc ông còn trẻ, nhìn vào bức tranh toát lên nội tâm và ý chí phi thường, khuôn mặt pha chút sương gió trong mắt hiện lên rõ vẻ lo lắng của ông. Còn hai người lính trẻ ngơ ngác và lo lắng phía sau vị tướng chính là Peel – người họa sĩ tài ba ấy cùng người anh trai của ông. Trong bóng đen ở góc dưới bên trái của bức tranh, người họa sĩ viết lên dòng chữ bằng sự nhạy cảm và chân thành của một họa sĩ: “Thời kỳ đen tối nhất”.

Sự lựa chọn sống chết

Ngày 12 tháng 7, ngay sau khi Quân đội Lục địa qua sông thì vào ngày hôm sau, người Anh đã đổ bộ đến Princeton. Nơi đây là một thị trấn yên tĩnh, là trụ sở của Đại học New Jersey – tiền thân của Đại học Princeton sau này. Một sĩ quan đóng quân ở Princeton đã ghi lại trong nhật ký của mình rằng: đó là một thị trấn xinh đẹp với một trường đại học và một thư viện rất đẹp. Tuy nhiên, trong nhật ký của một người lính khác cũng ghi lại cảm xúc bi thương về thị trấn Princeton, những thư viện đã bị quân Hessian đốt cháy cuối cùng chìm trong biển lửa.

Những người địa phương ở lại New Jersey hầu như là những người ủng hộ phe chủ nghĩa bảo hoàng Anh. Sau khi quân Anh tiến vào Princeton, tất cả những người dân ở lại trong làng ngay lập tức bị triệu tập, sau đó họ phải phát lời thề trung thành với Vua nước Anh.

Do sự tính toán quân sự cẩn thận của Washington nên quân đội Anh không thể tìm đủ tàu để chở hết 20.000 binh sĩ vượt sông. Từ góc nhìn quân sự thì có thể tạm hiểu là chính quân Anh đã đánh đuổi Quân đội Cách mạng ra khỏi New York và ra khỏi New Jersey. Cuối cùng tướng Howe đã quyết định ở lại đó cho tới hết mùa đông. Ngay lúc ấy, lại một đoàn quân Anh khởi hành từ Đảo Rhode đến New Jersey. Trong khi thời tiết chuẩn bị trở nên lạnh hơn một chút, trên bề mặt sông Delaware đã bị đóng băng, đây cũng chỉ là vấn đề thời gian trước khi quân đội Anh vượt sông và đến được Pennsylvania. Quốc hội hiểu điều này nên đã quyết định cho quân Lục địa rút khỏi Philadelphia.

Tất cả các nguồn cung cấp hậu cần của Anh đều được vận chuyển bằng đường biển từ Anh, và việc cung cấp không kịp thời là điều không thể tránh khỏi. Quân đội Anh đóng quân tại New Jersey cũng đang phải đối mặt với tình trạng thiếu nguồn nhu yếu phẩm, đặc biệt là ngũ cốc và cỏ, tướng Howe đặc biệt ra lệnh rằng khi binh lính giao dịch với người dân địa phương cần phải lấy cả tiền và hàng. Cuộc sống sung túc của người dân ở đây từ lâu đã khiến những đoàn quân Anh đổ bộ và tước đoạt đầy tham vọng. Đất đai ở Bắc Mỹ màu mỡ, ngũ cốc dồi dào, hoa quả sai trái quanh năm. Người dân sống trong những ngôi nhà rộng rãi, khang trang, sung túc, cuộc sống thoải mái khác hẳn so với thường dân Châu Âu với dân số hạn chế và diện tích hạn hẹp. Trong khi, trước sự áp bức của chế độ độc tài ở các thuộc địa, quân đội Anh ra sức bóc lột cướp bóc những người dân địa phương. Các vụ đột nhập nhà dân, cướp tài sản, cưỡng hiếp phụ nữ diễn ra thường xuyên.

Sự hung ác của đội quân Đức Hessian và lính đánh thuê càng khó kiểm soát. Họ không chỉ cướp bóc lương thực, gia súc tại nhà của cư dân địa phương mà thậm chí còn cướp bóc tài sản có giá trị như trang sức và đồ gốm sứ quý trong nhà, cả những chiếc gối, ga trải giường và vỏ chăn trong phòng ngủ cũng bị cướp sạch. Trước hoàn cảnh ấy, những người dân bản địa và những người ban đầu ủng hộ Vua Anh đã nhanh chóng nhìn ra bộ mặt và sự tàn bạo hung ác của chế độ độc tài của Vua Anh, họ đã quay lại ủng hộ cuộc cách mạng độc lập của Quân đội lục địa.

Thực tế, Lục quân Lục địa do Tướng Washington chỉ huy, với khuôn mặt hốc hác, quần áo rách rưới và đói khát, được mô tả là gầy yếu về ngoại hình, nhưng khi đi qua New Jersey, họ qua đêm ngoài trời mưa gió mà không hề quấy rầy đến người dân hay cướp lương thực của họ. Nếu để so sánh thì thật sự khác biệt.

Người dân New Jersey đã tỉnh táo trở lại, họ cầm vũ khí của riêng mình và thành lập một tổ chức dân quân du kích. Qua một thời gian, quân đội Anh nhiều lần xúc phạm bóc lột những người dân địa phương đã gặp phải những đợt phục kích. Có lúc tiếng súng phát ra từ rừng rậm, mương, gò núi và đồi nhỏ. Dân quân New Jersey đã quen thuộc với địa hình và điều kiện tác chiến tại quê hương họ, vì thế nhóm chiến tranh du kích được thành lập khơi lại ý chí chiến đấu của họ, vì họ sinh ra là để chiến đấu.

Bên cạnh đó thì tình hình của Lục quân Lục địa cũng đang gặp vấn đề rất nghiêm trọng, và không có dấu hiệu khả quan. Thời hạn của những người lính được Lục quân Lục địa tuyển dụng sẽ hết vào cuối năm đó. Việc binh lính rời doanh trại trước khi kết thúc thời hạn phục vụ quân đội và để tiếp tục một đợt tuyển quân khác lại càng khó khăn hơn. Vì thế, tướng Washington đã ra quyết định rằng: lợi dụng mùa Giáng sinh, quân đội Anh bận phòng thủ lỏng lẻo trong ngày lễ, Lục quân Lục địa vượt sông tấn công Trenton, thủ phủ của New Jersey.

Ngày 23 tháng 12, Tiến sĩ Benjamin Rush là một người bạn của tướng Washington đến trại lính thăm Washington. Vừa vào đến cửa đã thấy tướng quân với vẻ mặt buồn bã ngồi bên bàn, tay cầm bút lông và viết liên tục điều gì đó lên tờ giấy một cách say mê. Tiến sĩ cầm nó lên và thấy có ghi: “Victory or death” – tạm dịch: “Chiến thắng hay cái chết”. 

Vào ngày 26 tháng 12 năm 1776, Tướng Washington đã phản kích đánh trả quân Anh. Ông dẫn đầu Quân đội Lục địa vượt qua Delaware trong bão tuyết và tấn công Trenton vào sáng sớm với khẩu hiệu bất khuất của quân đội là: “Chiến thắng hay cái chết”.

Theo Epoch Times
Ngọc Châu biên dịch

Có thể bạn quan tâm:

videoinfo__video3.dkn.tv||820372dd8__

Ad will display in 09 seconds